Rwanda  has  one  of  the  highest  bird  counts  on  the  continent  despite  being  one  of  the  smallest  countries  in  Africa, at 26,338kms. Rwanda  contains  the  highest  concentration  of  birds  per  square  kilometer  in  Africa.  Include  the  high  number  of  birding  specials  to  be  seen, and  the  primate  experiences  as  a  bonus  and  it’s  no  wonder  that  most  pundits  rank  it  within  the  top  five  destinations  for  those  seeking  a  rewarding  birding  experience. Bird watching  in  Rwanda  is  somewhat  overlooked  in  favor  of  gorilla  trekking and other safaris in Rwanda. However, birdlife  in  Rwanda  is  excellent, giving  visitors  the  chance  to  see  some  of  the  Albertine  Rift  endemic  bird  species. There  are  600  species  in  Rwanda  which  is  amazing  for  such  a  small  country  and  makes  for  great  birding. Birding watching  in  Rwanda  is  very  rewarding  with  a  massive  bird  list  of  over  750  species.

Rwanda  has  at least  692  resident, visitors  and  occasional  visiting  bird  species. An  additional   5  locally  extinct  and  another  5  are  to  be  confirmed. This  brings  the  total  to  a  maximum  of  702  species{  Vanda  Weghe, J.P. and G.Vande weghe-2011  in  press-Birds  in  Rwanda, RDB}  And  of  these, there  are  at least  27  birds  known  as  Albertine  Rift  Endemics, a total  higher  than  any  country  in  Africa, other  than  the  DRC.

Birding  in  Rwanda  will  reward  you  with  a lot  of  bird  species  by  covering  a  small  area  of  spending  a  short  time  out  on  the  bird  trail. There  is  also  easy  access  and  views  to  the  rare  and  hard  to  spot  bird  species.  The  habitats  are  remarkably  diverse  and  include, majorly, the Albertine Rift montane  forests  in  the  Western  region, and  the  grassland  plains  and  swamps  along  the  Eastern  border. There  are  also  numerous  swamps, rivers, wetlands  and  lakes  scattered  through  the  grassy  hills  of  the  central  region  and  across  Rwanda. Though  there  are  no  birds  endemic  exclusively  to  Rwanda, it  accounts  for  most  of  the  Albertine  Rift  endemic  species  (44),27  of  which  are  found  in  Nyungwe  forest  alone. The  breathtaking  landscape  of  grassy  hills  and  misty  Volcanoes  inhabited  by  such  rare  and  amazing  wildlife  as  the  mountain  gorillas  and  several  primates  make  Rwanda  ideal  for  the  birding  enthusiasts.

Landlocked  and  lying  just  South  of  the  Equator, Rwanda  has  a  diverse  topography  that  has  been  shaped  by  the  dynamics  of  one  of  Africa’s  primary  geological  features,  the  Great  Rift  Valley. Tumultuous  subterranean  forces  have  over  the  last  50  million  years  contorted, ruptured  and  seared  the  crust, giving  rise  to  a  hugely  impressive  array  of  volcanoes, lakes mountain  ranges  and  forests  that  define  the  landscapes  of  today. Collectively, they  make  up  the  narrower  and  shorter  Western  Branch  of  the  rift  valley, or  because  Lake  Albertine  Rift  or  Albertine  Eco-region. Favourite  birds  to  spot  in  Rwanda ; Malachite  Kingfisher, Yellow-Billed  stork, African  Fish-Eagle, Cape  Robin-Chat, Black-Headed (Kandt’s) Waxbill, Estrilda  atricapilla,  Bronze  Sunbird-Nectarinia kilimensis, White-Naped  Raven,corvus albicollis, White-Browed  Coucal-Centropus  superciliosus.

Where to Go Birding in Rwanda

BIRDING  AROUND  KIGALI  CITY

The  Nyarutarama  Lake, or  ‘’Lover’s  Lake’’  bordering  the  Kigali  Golf  Course, is  surrounded  by  a  track  which  offers  excellent  nature  walks  and  bird  watching  opportunities.  Kigali  is  the  entry  point  into  Rwanda  via  the  Kigali  International  Airport  and  therefore  offers  you  first  birding  activity  in  Rwanda. There  are  a  number  of  renowned  birding  spots  within  the  city  that  for  the  visiting  new  birders  provides  a  good  introduction  to  some  local  birds  of  Rwanda. The  Nyabarongo  Wetlands  also  offer  walking  paths  and  good  bird  watching. This  protected  area  covers  142.62km squared  with  two  lakes- Lake  Mirayi  in  the  south  and  Lake  Rumira  in  the  north.  The  wetlands  are  fed  by  the  Nyabarongo  River, a  tributary  of  the  Nile, which  empties  into  the  Akagera  River  which  in turn  flows  into  Lake  Victoria. Some  of  the bird  species  to  be  spotted  in  Kigali, Cardinal  Woodpecker, African  Grey  Hornbill, African  Rock  Pigeon, Brown  Throated  Wattle- Eye.

VOLCANOES  NATIONAL  PARK

To  the  north  lies  the  Volcanoes  National  Park, which  protects  the  Rwandan  portion  of  the  Virunga  Mountains,  a  Trans frontier  Conservation  Area  that  includes  protected  areas  in  Uganda  and  the  DRC . Forming  a  complex  of  mostly  dormant  volcanoes, it  includes  Rwanda’s  highest  point, Mount  Karisimbi  4507m  and  the  two  active  ones, Mount  Nyiragongo  and  Mount  Nyamuragira.  While  more  famous  for  its  mountain  gorillas  and  other  primates like  golden  monkeys,  Volcanoes  boasts  almost  165  bird  species,  with  17  Endemic  to  the  area. Some  of  the  bird  species  to  be  spotted  in  Volcanoes  National  Park ; Red-billed Fire Finch, Cinnamon-Chested Bee-Eater, Dusky Fly-Catcher, Chubb’s  Cisticola. It is  must  visit  for  birding  to  catch  the  rare  species  and  species  and  also  enjoy  the  breathtaking  virunga  scenery  and  a  chance  to  encounter  the  gorillas.

NYUNGWE  NATIONAL  PARK

The  Nyungwe  National  Park  is  a  tropical  mountain  rainforest  and  one  of  Rwanda  main  protected  areas, lies  on  the  South-Western  slopes  of  the  highland  region  that  forms  the  great  divide  between  the  Congo  and  Nile  drainage  systems. The  park  protects  one  of  the  region’s  largest  and  oldest  remaining  patches  of  montane  rainforest  and  is  home  to  310  species  of  birds . The  forests  in  Rwanda  are  increasingly  being  sought  out  for  the  incredible  birding  opportunities, particularly  the  numerous  Albertine  Rift  endemics;  27  to  be  found  in  Nyungwe, the  highest  concentration  found  in  any  single  park  in  Africa.  Amongst  them  are  the  Regal  Sunbird { Cinnyris  regius }, Red-Collared  Babbler { Kupeornis  rufocinctus }, Rwenzori  Turaco { Gallirex  johnstoni } ,Handsome  Spurfowl {pternistis  nobilis } Rwenzori  Batis { Batis diops}, Grauer’s  Swamp-Warbler { Bradypterus  graueri }, Blue-headed Sunbird,(Cyanomitra  oritis }, possibly  the  rarest  of all  endemic  birds  would  be  the  Albertine  Owlet( Glaucidium  albertinium ) known  from  only  five  records  in  the  area.

AKAGERA  NATIONAL  PARK

The Akagera  National  park  in  the  northeast  still  covers  a  sizeable  chunk  of  savannah. A mix  of  rolling  grassland  interspersed  with  broad-leafed  and  acacia  woodland, these  lower-lying  lands  area  dissected  by  the  Akagera  River. The  sought  after  species  here  would  be; Red-faced  Barbet (Lybius  rubrifacies ), Sousa’s  Shrike ( Lanius  souzae ), and  White-Collared  Oliveback ( Nesocharis ansorgei), amongst  others. The  park  has  a  mosaic  of  wetlands  and  lakes, along  the  course  of  the  Akagera  River  and  the  eastern  boundary.

THE  ALBERTINE  ECO-REGION- THE  ALBERTINE  RIFT  ENDEMICS

The  Albertine  region  comprises  of  a  chain  of  mountains  that  were  formed  through  the  upliftment  and  volcanic  activity. It  stretches  across  the  Western  half  of  Rwanda  and  also  covers  five  other  countries. The  Albertine  is  regarded  as  the  center  of  the  Afromontane  habitat  and  is  a  belt  of  exceptional  faunal  and  floral  endemism  including  over  40  bird  species, 34mammals, 117  butterflies, 34 amphibians, and  16  reptiles. Rwanda  has  at least  27  Albertine  Rift  endemics.

WETLANDS  AND  MARSHES

Rwanda’s  wetlands  and  marshes  cover  10%  of  the  country , include  Rugezi,  the  fourth  of  the  main  protected  areas, as  well  as  two  other  locations, Akanyaru  wetlands  and  Nyabarongo  wetlands, that  have  been  declared  Important  Birding  Areas ( IBA’S ) by  Birdlife  International. If  there’s  still  time  on  the  schedule, the  keenest  of  birders  can  still  head  to  a  number  of  forest  reserves  scattered  around  the  country.

WHEN  TO  GO  BIRDING  IN  RWANDA

All  year  round, however  the  period  from  December  to  February  is  the  migrant  bird  season  during  which  Rwanda  hosts  lots  of  wintering  and  pelearactic  migrants. Birding  infrastructure  such  as  trails, accommodation  and  roads  leading  to  the  birding  spots  have  been  trained  and  are  available  to  lead  birding  tours  in  Rwanda. Infact  many  of  the  prominent  birding  spots  in  Rwanda  have  knowledgeable  site  guides.